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Museo de la Ciencia >> Sala de Antropología y Evolución Humana


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Sólo hace 30.000 años que se sabe de la existencia de una especie, el homo sapiens pero si no hubiera perdurado esta especie, hubiera sido otra, como por ejemplo los neanderthales o los homo erectus. A lo largo de la Historia han vivido más de 6.000 especies de monos, de los cuales, la gran mayoría se ha extinguido y en nuestros días existen alrededor de 120 especies. Los seres humanos y los monos modernos tienen antepasados comunes.

Algunas de esas especies ancestrales se desarrollaron y evolucionaron convirtiéndose en los monos de hoy en día, mientras que otro grupo siguió otra vía evolutiva diferente y se convirtieron en los seres humanos actuales. Saber qué sucedió y cómo es una tarea ardua y complicada. Sobre todo porque todo lo que se conoce es a través de los restos fósiles que se encuentran en los yacimientos.

Si tuviéramos que hacer un gráfico del proceso evolutivo del hombre no recurriríamos a una escalera, sino a una especie de árbol con ramificaciones. Serían distintos los senderos por los que habían ido las diversas especies de homínidos, pero si quisiéramos reconocer al primero que se podría llamar homínido, lo identificaríamos con la aparición del homínido bípedo (que anda sobre dos patas). Ésta es la característica que se asocia a la familia de los homínidos.

El primero existió en África del Este hace seis o siete millones de años. Sería un ser parecido a los simios de entonces, y en cierto modo sería bípedo aunque no completamente, ya que la bipedación se desarrollaría de manera gradual.

Luego este homínido hizo dos salidas desde África. Una primera por el Oriente Próximo y Medio hacia Europa protagonizada por el homo erectus hace 1.800.000 años, y así se pobló con homínidos todo el Viejo Continente. Homo Erectus en Asia, homo Erectus que evolucionarían a hacía neanderthales en Europa y homos erectus en África que evolucionarían hacia homo sapiens.

Posteriormente, unos 200.000 años atrás vuelve a salir de Africa los homo sapiens y desplazan de Asia y Europa a los erectus y neanderthales. Nosotros somos la consecuencia de esta última salida pero aún no se sabe cómo los homo sapiens anularon al resto de especies.
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Nuevos datos geológicos han revelado que los primeros 'Homo sapiens' vivieron hace 195.000 años y no hace 160.000 años como mostraron los últimos descubrimientos de restos humanos encontrados en Herto (Etiopía). Los resultados del estudio de la Universidad Nacional de Australia y la Universidad de Utah se han publicado en la revista 'Nature'.

Un nuevo estudio del entorno en el que fueron encontrados en 1967 varios restos fósiles humanos, cerca de Kibish, en Etiopía, sugiere que son más antiguos de lo que se creía. Con una edad de unos 195.000 años, estaríamos atrasando en unos 40.000 años la fecha en la que los humanos anatómicamente modernos ya estaban deambulando por África.

Los análisis preliminares de las rocas en las que fueron hallados los fósiles de dos hombres primitivos indicaron que tenían unos 130.000 años. Posteriormente se descubrieron en Herto, también en Etiopía, restos de huesos de Homo sapiens de hace 160.000 años, hasta ahora el espécimen más antiguo conocido.


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La humanidad del Hombre de Orce y de algunos de los restos encontrados en las excavaciones de Venta Micena, Barranco León y otros yacimientos, ha sido refrendada por nuevos estudios científicos presentados por parte de José Gibert, el investigador granadino, Enrique García Olivares y el profesor californiano Lowestein. Los fósiles estudiados demuestran la presencia humana en la depresión Guadix-Baza-Orce hace más de 1,8 millones de años y que los homínidos colonizaron Europa desde el Sur de España.

Desde que en 1983 se conoció el descubrimiento de un fragmento de cráneo que, según Gibert, pertenecía a un homínido con una antigüedad de 1,6 millones de años, se inició una polémica científica en la que algunos paleontólogos y antropólogos afirmaron que se trataba de un fraude y que el cráneo pertenecía a un équido o a una cabra. Los estudios bioquímicos realizados años después dieron un nuevo espaldarazo al hallazgo, pero sufrieron el descrédito de otros investigadores. Sólo el descubrimiento de industrias líticas en Venta Micena, con una datación de casi dos millones de años, volvió a relanzar la importancia de los hallazgos de Gibert. Si había herramientas, tenía que haber hombres.
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La gran concentración de fósiles humanos hallados en Atapuerca sitúa al yacimiento de la sierra burgalesa entre los más ricos del planeta. Acoge restos de una gran variedad de especies de homínidos, al menos una de ellas, el 'Homo antecessor', única de este enclave. Además, se ha encontrado un diente de hace 1,3 millones de años que, según todos los indicios, perteneció a uno de los primeros europeos de la historia.

El Homo Antecesor, encontrado en la Gran Dolina de Atapuerca, era alto, fuerte y de pequeño cerebro, pero con una cara muy similar a la nuestra, es decir, con un aspecto más “moderno” que otros grupos humanos más recientes o próximos en el tiempo. Según Arsuaga, “Atapuerca nos descubre unos ancestros más inteligentes y menos instintivos, más cazadores, dotados de una mente más simbólica y poseedores de una tecnología más compleja de la que cabría esperar para su época”.


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Al final de la extinción Cretácica, hace 65 millones de años, época en la cual los dinosaurios fueron eliminados (eliminación repentina en la escala de tiempo geológico, hecho que aún nos intriga, existiendo varias teorías respecto a sus causas) los mamíferos, como uno de los grupos sobrevivientes, experimentaron una explosiva radiación adaptativa durante el periodo terciario. Entre los placentarios esta radiación originó: los carnívoros, los ungulados, los roedores (omnipresentes), y grupos tales como ballenas, delfines, murciélagos, los insectívoros (como las musarañas actuales) y los primates. Los mayores órdenes de los mamíferos se desarrollaron en este período, incluyendo a los Primates a los cuales pertenecemos los humanos. Nosotros somos mamíferos, placentarios y miembros del orden de los primates. Si bien tenemos diferencias significativas con los otros primates compartimos una historia evolutiva que incluye caracteres tales como: pulgar oponible, visión estereoscópica, grandes cerebros, y uñas que reemplazan las zarpas.


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Especie Homínido

Antigüedad

Toumaï

7 millones de años

Orrorin Tugenensis

6 millones de años

Ardipithecus Kadabba

5,8 millones de años

Ardipithecus Ramidus

4,4 millones de años

Australopithecus Anamensis

4 millones de años

Australopithecus Afarensis

3,5 millones de años

Paranthropus Aethiopicus

2,5 millones de años

Australopithecus Africanus

3-2 millones de años

Australopithecus Garhi

2,5 millones de años

Paranthropus Robustus

1,9 millones de años

Paranthropus Boisei

1,8 millones de años

Homo Habilis

1,8 millones de años

Homo Rudolfensis

1,6 millones de años

Homo Ergaster

1,2 millones de años

Homo Erectus

1 millón de años

Homo Antecessor

800.000 años

Homo Heidelbergensis

500.000 años

Homo Neanderthalensis

300.000 años

Homo Rodhesiensis

200.000 años

Homo Sapiens

150.000 años



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