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Un sifonóforo, Marrus sp. fotografiado en el mar Artico, durante una expedición del Censo marino / foto Kevin RaskoffNuevas Especies Marinas

El ser humano arranca poco a poco sus secretos al mar: los animales desconocidos, la distribución de la vida, su diversidad. Inventariar los océanos es el objetivo del primer Censo de la Vida Marina (CoML), que estará acabado en 2010. Trabajan en la actualidad en el proyecto 1.700 científicos de 73 países. Los resultados del quehacer ese ejército multinacional de buscadores de vida se han hecho públicos y presentan al mundo nuevas especies, algunas viven en los entornos más hostiles.

Imagen de un pez Aphyonus gelatinosus, encontrado en el Atlántico Norte. Foto: David Shale En una zona de vulcanismo de asfalto, a más de 3.000 metros de profundidad en el golfo de México, los científicos han encontrado comunidades de seres vivos, un hallazgo calificado de «extraño». También se ha descubierto un raro gusano en esqueletos de ballena. Se llama 'Osedax'. Los individuos macroscópicos son sólo hembras, ancladas en los huesos de ballena de los que se nutren. Los machos son individuos microscópicos que viven dentro del tubo de las hembras. Al igual que la fauna asociada a las fuentes hidrotermales y a las surgencias frías, la de los esqueletos de ballena depende de bacterias que descomponen la grasa de los huesos de los cetáceos después de que los carroñeros han acabado con la carne.

Una nueva especie de ctenóforo descubierto en el Artico. Foto:  Kevin Raskoff Un pepino de mar encontrado en Canadá. Foto: Bodil Bluhm and Katrin Los científicos han encontrado también, en las aguas más profundas, tres nuevas especies de esponjas carnívoras, y en el Atlántico Norte han visto raras variedades de peces abisales, dos nuevos tipos de calamares y al menos cuatro de pepinos de mar. Además, el océano Ártico canadiense tiene ya su primer pulpo, así como nuevas especies de calamares.

El Censo de la Vida Marina ha prestado especial atención a la región castigada por el tsunami. En inmersiones cerca del epicentro, no han constatado efectos en la fauna del Índico, excepto en una zona próxima a Sumatra donde, cinco meses después del desastre, no se vio ningún gran animal marino en una inmersión de once horas, algo sin precedentes en veinticinco años de muestreo a gran profundidad.

Uno de los hallazgos destacados ha sido la localización en el Atlántico de la primera fuente hidrotermal -de agua caliente- al sur del ecuador. Se encuentra, como las del norte, en la dorsal oceánica, la cordillera montañosa que atraviesa el Atlántico de Norte a Sur. Se conocen más fuentes hidrotermales en el Atlántico Norte porque están más cerca de Europa y Estados Unidos.

Científicos del Censo fotografiaron un ejemplar de Eaugaptilis hyperboreus, en grandes profundidades. Foto: Russ Hopcroft/NOAA Una nueva espedie de medusa, Crossota millsaeare, en las profundidades de la fosa de Canadá, Foto: Kevin Raskoff Los ecosistemas quimiosintéticos son los basados en energía química, en vez de en energía solar. Los hay de tres tipos: las fuentes hidrotermales, en las que la temperatura del agua puede llegar a los 400º C; las llamadas surgencias frías, de las que sale un fluido a baja temperatura; y los esqueletos de ballena. En los tres casos, las condiciones químicas, de temperatura y presión son extremas y los animales tienen que recurrir a bacterias simbiontes para obtener la energía que necesitan para vivir.

La fuente hidrotermal del Atlántico sur está a cinco días en barco de Cabo Verde y a unos 3.000 metros de profundidad. Los animales que viven en este tipo de ecosistemas en el oceáno Pacífico son seres como el gusano 'Riftia'. No tiene ni boca ni sistema digestivo. Puede medir hasta un metro y su interior es un saco lleno de bacterias que procesan los gases de la emanaciones. Posee una especie de branquias que toman el oxígeno, el dióxido de carbono y el ácido sulfhídrico -el del olor a huevos podridos- que salen por las fumarolas.
Imágenes en: www.coml.org





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