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Sala de La Conquista del Espacio.-

El espacio... la última frontera. Con esta frase que abre la legendaria serie televisiva "Viaje a las Estrellas", se resume uno de los sueños más preciados de la humanidad: conocer, descubrir qué hay más allá de la atmósfera terrestre. Ya en 1903, el mismo año en que los hermanos Wright se alzaban durante casi un minuto por los aires con su primitivo aeroplano, Konstantin Ziolowski establecía la velocidad necesaria que debería desarrollar una nave para superar la gravedad de la Tierra. Sin embargo, en sus comienzos, la conquista del espacio no se sustentó en visiones idealistas, sino en la guerra. El primer paso lo dio la Alemania nazi en los años 40 con los cohetes V2.

Después de la derrota del régimen de Adolfo Hitler, el cerebro detrás de los cohetes alemanes, Wernher von Braun, fue reclutado por los Estados Unidos para desarrollar su programa espacial. La carrera espacial fue uno de los principales ingredientes del choque ideológico entre las dos grandes potencias: Estados Unidos y la Unión Soviética. En la década del 50 prevalecía la idea de que quien conquistara primero el espacio, también dominaría al mundo

El primer punto lo ganaron los soviéticos el 4 de octubre de 1957, con la puesta en órbita del primer satélite artificial, el Sputnik I. También fue ruso el primer cosmonauta que pudo ver a la Tierra desde el espacio. El viaje de Yuri Gagarin fue todo un éxito, aún a costa del sacrificio del primer ser vivo que llegó al espacio exterior: la perra Laika.

Entretanto, los Estados Unidos seguían atrás. En 1961, el presidente John F. Kennedy anunciaba un plan que, indirectamente, consolidaba la carrera espacial como un pulso entre dogmas políticos. Era el nacimiento del programa Apollo. El 20 de julio de 1969, poco más de una década después de que el Sputnik I emitiera su señal intermitente a todo el planeta en nombre del comunismo, la misión Apollo XI descendía en la Luna.

La nave Enterprise de la película Star Trek Como lo señaló el astronauta Neil Armstrong, al poner su pie en suelo lunar, se trataba de "un pequeño paso para el hombre y un gran salto para la humanidad", que también representó uno de los logros más importantes de la aventura estadounidense en el espacio.

La carrera espacial requirió de grandes avances en todas las áreas de la ciencia y la tecnología, muchos de los cuales habrían sido impensables de no haber existido ese campo de batalla virtual entre Washington y Moscú. Asimismo, varios de esos logros, hoy se aplican extensamente, por ejemplo, en la medicina, las telecomunicaciones y la informática.

Tras la caída del Muro de Berlín, y la caída de la Unión Soviética, la carrera espacial quedó atrás, para transformarse en una empresa conjunta, en la que también participan otros actores de la comunidad internacional. También ha renacido el espíritu original de mirar hacia el cielo: conocer más acerca del espacio que nos rodea para aprender más de nosotros mismos... a pesar de que la falta de rivalidades haya quitado el impulso político y, sobre todo, los grandes presupuestos que requieren las misiones espaciales.


Gráficos ELPAIS.com

Goddard y los cohetes Goddard y los cohetes. Robert H. Goddard, uno de los padres fundadores de la cohetería moderna, nació en Worcester, Massachusetts, en 1882. A los 16 años de edad Goddard leyó el clásico de ciencia ficción "La Guerra de los Mundos" de H.G. Wells, y soñó con vuelos espaciales. Para 1926 había diseñado, construido y volado el primer cohete de combustible líquido del mundo. Lanzado el 16 de marzo de 1926 desde la granja de su tía Effie en Auburn, Massachusetts, el cohete apodado "Nell" alcanzó una altitud de 12,5 metros en un vuelo que duró unos 2 ½ segundos. Fotografiado aquí, Goddard está de pie al lado del cohete de 3 metros de altura, sosteniendo el soporte de lanzamiento. Para alcanzar un vuelo estable sin necesitar aletas, el pesado motor está localizado en la parte superior, alimentado por líneas que salían desde los depósitos de combustible llenos de oxígeno líquido y de gasolina, localizados en la parte inferior del cohete. Durante su carrera, Goddard fue ridiculizado por la prensa por haber sugerido que los cohetes podrían volar hasta la Luna, pero él continuó sus experimentos, apoyado en parte por el Instituto Smithsoniano y defendido por Charles Lindbergh. Ampliamente reconocido como un experimentador talentoso y un genio de la ingeniería, sus cohetes estaban muchos años adelantados a su tiempo. A Goddard le fueron concedidas más de 200 patentes de tecnología, la mayoría hasta después de su muerte en 1945. Un cohete de combustible líquido construido sobre los principios desarrollados por Goddard llevó seres humanos hasta la Luna en 1969.

Primer cohete Primer cohete. Un nuevo capítulo en la historia aeronaútica comenzo en Julio de 1950, cuando se lanzo el primer cohete desde Cabo Cañaveral, Florida: el Bumper 2. Como se muestra en la fotografía, el Bumper 2 fue un ambicioso cohete de 2 compartimentos llevando un misil V-2 con un cohete WAC Corporal. La parte superior era capaz de alcanzar entonces una altitud record de 400 kilómetros, mas alto incluso que lo que las Lanzaderas Espaciales vuelan hoy en día. Lanzado bajo la dirección de la Compañía General de Electricidad, el Bumper 2 fue usado primeramente para probar los sistemas de cohetes y para la investigación de las altas capas de la atmósfera. Llevaba pequeñas cargas para medir la temperatura del aire y los impactos de rayos cósmicos. Siete años después, la Unión Soviética lanzo el Sputnik I y Sputnik II, los primeros satélites artificiales alrededor de la Tierra. En respuesta a esto, en 1958, los Estados Unidos crearon la NASA.

Gagarin en el espacio Gagarin en el espacio. El 12 de abril de 1961, el cosmonauta soviético Yuri Alexéevich Gagarin se conviritió en el primer ser humano en el espacio. Su cosmonave Vostok 1 (Oriente 1), controlada desde tierra, lo lanzó a una altitud de 327 kilómetros y lo llevó a dar una vuelta alrededor del planeta Tierra. Gagarin fue estrictamente un pasajero en este vuelo. Como precaución contra los efectos fisiológicos desconocidos del vuelo espacial sobre las habilidades para pilotar y el propio juicio, los controles de a bordo fueron bloqueados con una combinación secreta. En caso de emergencia, él llevaba la combinación en un sobre sellado. Después del reingreso, Gagarin se eyectó de la Vostok a una altitud de aproximadamente 7.000 metros y descendió en paracaídas hacia la Tierra. A su regreso comentó "El cielo es muy oscuro; la Tierra es azulada. Todo se puede ver con mucha claridad". Junto con otros logros, este vuelo confirmó la temprana ventaja soviética en la carrera espacial. Nacido el 9 de marzo de 1934, Gagarin era un piloto de caza de la Fuerza Aérea antes de ser escogido para el primer grupo de cosmonautas en 1960. Como resultado de su histórico vuelo, se hizo un héroe internacional y una leyenda. Murió cuando su jet MiG se estrelló durante un vuelo de entrenamiento el 27 de marzo de 1968. Gagarin tuvo un funeral de héroe y sus cenizas están enterradas en el Muro del Kremlin.

Proyecto Apolo Proyecto Apolo. Las primeras misiones del Proyecto Apolo fueron aproximaciones sucesivas a la Luna. Primero se realizó un vuelo orbital, más tarde se hicieron pruebas sobre el ensamblaje del módulo lunar, llevándolo hasta la Luna en un viaje de ida y vuelta. Tras todas estas pruebas, queda configurado el lanzador Saturno V. Este cohete mide 110 metros de altura y pesa 2.700 toneladas. En el despegue consume 15 toneladas de combustible por segundo. Es una máquina de una notable perfección, que sólo tiene en su contra el incendio que costó la vida a Virgil I. Grissom, Edward H. White y Roger B. Chafee en los preparativos de uno de los lanzamientos de ensayo. El Programa Apolo sirvió para que los estadounidenses llegasen a la Luna, para que todo el mundo lo viera por televisión, para traer a la Tierra unos cientos de kilos de rocas lunares y, sobre todo, para demostrar que es posible viajar hasta otros planetas.

Aldrin en la Luna Aldrin en la Luna. En julio de 1969, Edwin Eugene Aldrin fue el segundo hombre en poner un pie en la Luna, cuando participó en la misión espacial del Apolo 11. Sus compañeros de misión fueron Michael Collins y Neil Armstrong. Aldrin era conocido como Buzz, nació en Glen Ridge, Nueva Jersey, Estados Unidos, el 20 de enero de 1930. Durante su primer vuelo espacial, en noviembre de 1966, como copiloto de la misión espacial en la órbita de la Tierra del Géminis 12, Aldrin logró el récord con un paseo por el espacio de 5,5 horas. El 20 de julio de 1969 la misión espacial de EE.UU. Apolo 11 coloca al hombre en la Luna. Neil Armstrong, su comandante, y Edwin F.Aldrin, piloto del modulo de exploracion lunar 'Eagle', desembarcan en el sitio previsto del llamado Mar de la Tranquilidad. Las imágenes en vivo del histórico suceso son seguidas por televisión por millones de personas. La misión, la cuarta de la serie de vuelos tripulados Apolo y la primera cuyo objetivo es el descenso en el satélite ha partido 109 horas antes desde el Centro Espacial Kennedy en Florida.

Estación Mir Estación Mir. La estación espacial rusa Mir fue diseñada para proporcionar largos periodos de acomodación a sus tripulantes mientras estuvieran en órbita alrededor de la Tierra. Fue lanzada el 20 de febrero de 1986 desde el Cosmódromo de Baikonur, en Kazajstán. Al principio, las tripulaciones llegaban hasta la Mir a bordo de la nave espacial Soyuz y, más tarde, gracias al programa espacial estadounidense, a bordo de una lanzadera espacial. Fue la primera estación espacial diseñada con capacidad para expandirse. Primero estaba constituida por un único módulo central. Al cabo del tiempo, como muestra la foto, estaba compuesta por siete módulos. La falta de financiación hizo que los astronautas que ocupaban la Mir la abandonaran en agosto de 1999; pero Rusia decidió prolongar la vida de la estación espacial y, en abril de 2000, se lanzó la nave tripulada Soyuz PM-30 con la misión de repararla. Esta última tripulación de la Mir regresó el 16 de junio de 2000. Finalmente se decidió hacer descender la estación hacia las capas densas de la atmósfera, donde se desintegraría en su mayor parte, y hundir sus restos en el océano Pacífico. La caída controlada de la Mir tuvo lugar el 23 de marzo de 2001.

Ir a Sondas Espaciales Voyager Sondas Espaciales Voyager >> Las naves Voyager 1 y 2 de la NASA son rastreadas y dirigidas a través de la Deep Space Network. Estas excepcionales naves que han llegado más allá de los planetas exteriores son el tercer y cuarto objeto construidos por el hombre en salir del Sistema Solar, siguiendo los pasos de las Pioneer 10 y 11. Adosado a cada Voyager hay un disco de cobre, plata y oro, que contiene imágenes y sonidos que representan las culturas humanas y la vida en la Tierra, un mensaje en una botella arrojado al mar cósmico. El material grabado fue seleccionado por una comisión dirigida por el fallecido Carl Sagan. Unos sencillos diagramas en la cubierta representan simbólicamente el origen de la nave y dan instrucciones para reproducir el disco. La construcción especial de estos discos debería proporcionarles una larga vida mientras atraviesan el espacio interestelar. Las dos astronaves no efectuarán una aproximación cercana a otro sistema planetario hasta dentro de 40.000 años como mínimo.

 Ir a Estación Espacial Internacional Estación Espacial >> La Estación Espacial Internacional (ISS por sus siglas en inglés) empezó a ser construida en 1998. La idea de la construcción de una Estación Espacial se concibió en la década de los 1980, cuando Estados Unidos se enteró de la construcción de una plataforma similar por parte de la entonces Unión Soviética. Pero no fue hasta mediados de la década de los 90 que Estados Unidos logra finalmente elaborar un proyecto mediante acuerdos con otros 15 países de Europa, Asia, Norteamérica y Sudamérica. El diseño final contempla laboratorios de investigación estadounidenses, europeo y colaboraciones de investigación entre todos los países en materias que van desde estudios sobre la cristalización de las proteínas, pasando por los efectos de la polución del aire y el agua, el comportamiento medio ambiental de la Tierra y la vida a gravedades mínimas. Astronomia Educativa En los últimos años la Estación ha provocado ciertas controversias debido fundamentalmente al inicio del denominado "turismo espacial" tanto es así que en la actualidad existe un proyecto en fase de estudio que tiene previsto habilitar un 'hotel' en el espacio para turistas que puedan pagar un tour.

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