Candidato a Impacto

Orbita del asteroide 2004 MN4 Los expertos de la NASA han otorgado al asteroide 2004 MN4 la más alta puntuación hasta la fecha en la escala de peligrosidad. Descubierto recientemente, el NEA (Near-Earth Asteroid) de 400 metros de diámetro, pasará muy cerca de la Tierra el 13 de abril de 2029. Como la distancia de sobrevuelo es incierta aún, no puede descartarse el impacto contra nuestro planeta.

Las probabilidades de que se produzca un choque eran en el momento de la primera evaluación de 1 entre 300, una cifra inusualmente alta y que obligaba a los astrónomos a hacer un seguimiento especial. No obstante, a medida que se vayan recibiendo más datos de su órbita, es probable que estas cifras varíen, por lo que el público no debería estar preocupado. Los especialistas esperan que las oportunidades de que se produzca un impacto se disipen en un futuro cercano, en cuanto tengamos información más exacta sobre su trayectoria alrededor del Sol.

En todo caso, el 2004 MN4 es el primer objeto que alcanzó el nivel 2 en la escala de Torino (que va de 1 a 10). Según esta escala, un nivel 2 indicaría el descubrimiento, posiblemente rutinario en cuanto las exploraciones del cielo en busca de NEAs se generalicen, de un objeto que pasará bastante cerca de la Tierra, pero que no es excepcional.

Su brillo, como hemos dicho, sugiere que posee un diámetro de unos 400 metros. Estimaciones preliminares indicarían un paso a 780.000 km de la Tierra en 2029. Un asteroide pasa a esta distancia cada 5 años como promedio. Lo que hace destacable al 2004 MN4 es su tamaño, que en caso de choque podría producir considerables daños.

Animación de la posible posición del asteroide 2004 MN4 
relativa con la Tierra en Abril de 2029 La órbita del asteroide gira alrededor del Sol una vez cada 323 días. Cruza la órbita terrestre dos veces por cada vuelta alrededor de nuestra estrella.

Fue descubierto el 18 de junio de 2004 por Roy Tucker, David Tholen y Fabrizio Bernardi, del University of Hawaii Asteroid Survey (UHAS), desde el observatorio de Kitt Peak, en Arizona. Lo observaron durante dos noches. El 18 de diciembre, fue redescubierto desde Australia por Gordon Garradd. Estas y otras observaciones han permitido definir su órbita con una cierta precisión, y aplicarla al sistema SENTRY de la NASA que posibilita calcular la posibilidad de impacto. Un sistema similar está en marcha en la Universidad de Pisa, en Italia y en la Universidad de Valladolid, en España, que confirmaron las conclusiones obtenidas.

Análisis posteriores, a medida que han llegado más seguimientos desde todo el mundo, han incrementado el riesgo de impacto hasta el 1,6 por ciento. En estos momentos, el objeto se halla en el puesto cuarto de la escala de Torino. A pesar de todo, las probabilidades de impacto siguen siendo bajas (60 a 1).

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