Venus Express: Inicia su misión al "infierno"

La Soyuz, que porta la Venus Express, despega de Baikonur, en Kazajistán. (Foto: REUTERS) Por primera vez en su historia, la Agencia Espacial Europea ha puesto la vista en un planeta extremadamente brillante y misterioso que intriga a los científicos desde hace años: Venus. A las 3.33 horas GMT (9.11.05) despega del cosmódromo de Baikonur, en Kazajistán, la nave 'Venus Express', con el objetivo de estudiar este planeta similar a la Tierra pero con un 'efecto invernadero' que ha convertido ese lugar en un verdadero infierno.

La nave ha despegado a bordo de un cohete ruso Soyuz, el vehículo espacial más seguro del mundo y que más vuelos ha realizado. De hecho, éste es el lanzamiento 1.690. Algo más de dos horas después del lanzamiento, la nave envió su primera señal a la antena de la red de espacio profundo de Nueva Norcia, en Australia, y desplegó sus paneles solares al desprenderse del cohete en el que despegó.

El martes se pondrá en contacto con la antena de Cebreros, desde la que se controlará la misión, y seguirá su viaje, de 162 días, que la llevará hasta el planeta Venus. Jean Jacques Dordain, director de la ESA, señaló emocionado tras el lanzamiento que la Agencia tiene "un nuevo bebé, una nueva misión, que de momento funciona perfectamente. Se comunica con nosotros, ya ha desplegado sus paneles solares, y ahora sólo nos queda esperar que llegue a Venus, en abril de 2006".

"El año que viene se hablará de la Luna, de Marte, y gracias a nosotros, también de Venus. Es algo de lo que la ESA debe sentirse orgullosa", subrayó Dordain. Gael Winters, director científico de la Agencia, destacó además el fundamental papel que jugará la estación española de Cebreros, en Ávila, para el seguimiento de la misión.

Una misión que servirá para estudiar un lugar que "de la superficie hacia arriba, es el planeta más parecido a la Tierra, mientras que de superficie hacia abajo, el lugar más similar al nuestro sería Marte", según declaró Agustín Chicarro, uno de los responsables científicos de la misión, desde el Centro de Seguimiento de la ESA en Villafranca del Castillo (Madrid).

Con un presupuesto de 220 millones de euros, la 'Venus Express' es la misión más ambiciosa de la ESA de los últimos años. El planeta, el más parecido a la Tierra por sus dimensiones y su composición, es también el astro más brillante del cielo —además del Sol y la Luna- y llama la atención de los científicos desde hace siglos. La misión tiene como principal objetivo analizar la atmósfera del segundo planeta más próximo al Sol, aunque también tratará de resolver algunos enigmas de su superficie.

En Venus, debido a la rotación del planeta sobre su eje, un día completo equivale a 243 días en la Tierra. Cuando la Venus Express esté en su destino pasará algo menos de un año y medio terrestre dando una vuelta en torno a Venus cada 24 horas. Uno de los objetivos de esta misión es dar respuesta a este enigma que tiene ensimismados a los expertos desde hace años.

Recreación de la Venus Express orbitando Venus. (Foto: ESA) La nave de la ESA es una réplica prácticamente exacta de la que trabaja desde hace dos años orbitando el planeta rojo, la 'Mars Express'. Los científicos confían en que tenga unos éxitos similares, que ayuden a conocer un poco más este planeta.

Pero ésta no es la primera vez que la comunidad científica pone la vista en Venus. Las primeras sondas soviéticas y estadounidenses llegaron en los años 60, y fueron las que comprobaron que Venus era un mundo demasiado caliente para albergar vida.

En 1975, la nave soviética 'Venera 9' transmitió las primeras imágenes de la superficie, tras numerosos intentos fallidos en que las naves se derretían literalmente por la temperatura o colapsaban por la presión, y mostró un mundo inerte, con la misma presión que se da en la Tierra a un kilómetro de profundidad bajo los océanos.

La explicación de tanto calor es que Venus hoy es "un infierno por el efecto invernadero", un problema que ahora se quiere estudiar para tratar de averiguar las consecuencias que este fenómeno, a mucha menor escala, puede tener sobre la Tierra.

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