Homo Antecesor

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Atapuerca


Yacimiento de Dolina Atapuerca es una pequeña sierra que se extiende de noroeste a sudeste en el valle del río Arlanzón, apenas 15 kilómetros al este de la ciudad de Burgos. Los pueblos más cercanos son Ibeas de Juarros, a unos 4 kilómetros al Suroeste, y Atapuerca, justo en la falda noreste de la Sierra y que le da nombre. Como ocurre con frecuencia con los yacimientos prehistóricos, el descubrimiento de lo que hoy se conoce como Atapuerca se debió al azar. En este caso, gracias a la construcción, en 1901, de un ferrocarril minero, que suministró carbón y mineral de hierro a las primeras siderurgias vascas, y cuyas obras dejarían visible los yacimientos que hoy conocemos.

Si bien desde 1910 se vienen realizando importantes descubrimientos arqueológicos, no fue hasta 1992 cuando Atapuerca comenzaría a adquirir la fama por la que se la conoce en la actualidad. En aquel año se encontrarían, en la conocida como Sima de los Huesos, diversos restos de un valor incalculable, entre ellos, el primer cráneo completo del Pleistoceno Medio (hace 780.000 años y 127.000 años), el más entero y mejor conservado de todos los hallados en el mundo, perteneciente a un niño de apenas catorce años. Dos años después, en la excavación conocida como Gran Dolina, en su nivel 6, se descubrieron los restos de homínidos más antiguos de Europa, de más de 780.000 años, los cuales habían sido víctimas de prácticas antropófagas. No se sabe por qué lo hacían, pero se puede afirmar que los primeros europeos fueron caníbales.

En los dos años siguientes, el nivel 6 siguió proporcionando más fósiles humanos. Particularmente importante resultó el “Niño de Gran Dolina”, una serie de restos de un individuo de unos once años, con algunos rasgos más "modernos", en particular su cara, aunque con unos dientes y una frente más primitivos. En 1997, debido a esta peculiar morfología, el equipo principal de científicos, compuesto por José Bermúdez de Castro, Juan Luis Arsuaga, Eudald Carbonell, Antonio Rosas, Ignacio Martínez y Marina Mosquera creaba la especie “Homo antecesor”, cuyo nombre significa el que va delante, el pionero. Aunque hay quien no está de acuerdo con esta interpretación, para los paleoantropólogos de Atapuerca el Homo Antecessor sería antepasado nuestro y de los Homo neanderthalensis, los famosos Neandertales, la otra especie humana que convivió con nuestros antepasados y cuyos últimos rastros, de hace unos 30.000 años, se encontraron en el sur de España. Por su parte, los humanos de la Sima han sido clasificados dentro de la especie Homo Heidelbergensis, nombre dado en honor a una mandíbula encontrada en Mauer, Alemania, una forma de homínido que vivió en Europa entre hace algo más de 500.000 y 200.000 años, intermedia entre el Antecessor y el Neardental.

Asimismo, la siguiente forma humana que se documenta en Atapuerca, localizada en la Cueva del Mirador, es el Homo Sapiens Sapiens, es decir, nosotros mismos. Se trata de poblaciones ganaderas que vivieron hace unos 5.000 años, con unos huesos muy semejantes a los nuestros, un poco más bajos y más robustos, pero mucho menos fuertes que los humanos de la Sima. De esta manera, Atapuerca permite contar la historia de la llegada de los primeros europeos y su evolución en el continente. Hasta ese momento, se decía que los primeros humanos no habían llegado a Europa antes del medio millón de años; casi un millón de años más tarde que a Asia. Atapuerca ha cambiado esta visión, puesto que los fósiles allí recuperados demuestran que los primeros europeos llegaron hace alrededor de un millón de años.

Cómo eran nuestros antepasados

Como ya hemos dicho, no existió una única Humanidad, como ocurre hoy día. En este sentido, nada menos que tres grupos diferentes vivieron entre hace 2 millones de años y un millón y medio. Además del Homo Habilis, el primer representante del género Homo, surgido hace más de 2 millones de años, existió un segundo grupo con similar cronología, que algunos científicos llaman Homo Rudolfensis y que en opinión de otros podría tratarse de una variedad de Homo Habilis; y un tercer grupo, más evolucionado, con un cráneo más grande y un marcado desarrollo de la zona de las cejas, el Homo Ergaster (literalmente, humano trabajador, generador de productos), que aparece hace más o menos 1,8 millones de años, y cuya pista se pierde hace 1,4 millones de años.

Esta última especie, el Homo Ergaster, es la candidata a ser considerada como antepasada de los europeos, y es aquí donde entra en juego la importancia de Atapuerca. El Homo Ergaster aparece sobre todo en los alrededores del lago africano de Turkana, en Kenya. Uno de los fósiles de Homo Ergaster más representativo es un esqueleto casi completo de un adolescente de unos 10 años de edad, conocido como Niño del Turkana, de más de 1,5 millones de años de antigüedad. Su estatura es muy grande (1,60 metros que significarían en el adulto cerca de 1,80), la forma de su cuerpo es plenamente humana y su cerebro también es grande.

El Homo Antecesor, encontrado en la Gran Dolina de Atapuerca, era alto, fuerte y de pequeño cerebro, pero con una cara muy similar a la nuestra, es decir, con un aspecto más “moderno” que otros grupos humanos más recientes o próximos en el tiempo. Según Arsuaga, “Atapuerca nos descubre unos ancestros más inteligentes y menos instintivos, más cazadores, dotados de una mente más simbólica y poseedores de una tecnología más compleja de la que cabría esperar para su época”.

Homo Heidelbergensis Por su parte, el Homo Heidelbergensis poseía una dieta que combinaba vegetales, frutos y semillas con carne obtenida mediante la caza y el carroñeo y al igual que los homínidos de Dolina, sólo realizaba en piedra sus instrumentos. Al parecer, no conocían el fuego. Aunque tenían una altura similar a la del hombre actual, tenían una corpulencia un tercio superior a la nuestra, pesando una media de 100 kilos (sólo contando osamenta y masa muscular, sin depósitos de grasa). La denominada “pelvis de Elvis”, la cadera descubierta en 1994, ha permitido saber que, a pesar de pertenecer a un varón, la cabeza de un feto actual pasaría sin problemas por el canal del parto de esta pelvis, lo que hace suponer que las hembras del Homo Heidelbergensis parían con menos dolor que las mujeres de hoy, dado también el menor tamaño de su cerebro.

Homo Neanderthalensis En cuanto a los Neardentales, su nombre se debe al esqueleto encontrado en 1856 en el Valle alemán de Neander, cerca de Düsseldorf, aunque en 1848 ya había aparecido un cráneo en Gibraltar. Los restos fueron polémicos más tarde, cuando Darwin analizó el origen del hombre y algunos los consideraron antepasados directos. Hoy se sabe que en vez de “abuelos” serían más bien “primos” nuestros, separados desde hace 800.000 años. Los Neandertales no eran muy diferentes de nosotros: inteligentes (su volumen craneal medio es incluso mayor que el actual), tenían sofisticadas técnicas de talla, conocían el fuego y enterraban a sus muertos. Su esqueleto era similar al nuestro, aunque eran mucho más fuertes y no eran patizambos como se los representaba antes. Las diferencias se concentran en el cráneo: nariz muy ancha, no tenían mentón y su perfil de la bóveda visto desde atrás es redondeado.

Los Neandertales aparecieron hace 250.000 años en Europa, extendiéndose más tarde por Oriente Próximo y Asia Central. Según Arsuaga, “hasta los noventa se creía que los neardentales eran unos imbéciles, y por tanto, no hacía falta buscar una explicación a su extinción. La novedad es que sí tenemos que buscarla. El éxito de los humanos modernos no tuvo nada de inevitable y tampoco la extinción de los neardentales. Con circunstancias distintas, el desenlace podría haber sido opuesto.” Según Jaume Bertranpetit, de la Universidad Pompeu Fabra de Barcelona y experto en ADN antiguo, “lo que vemos es que primero había una especie y después fue reemplazada por otra. Si hubo algún cruce ocasional, no lo sabemos y seguramente nunca lo sabremos”.

El futuro de Atapuerca

"En Atapuerca nos jubilaremos todos" se ha convertido en un tópico del equipo de excavación. Los métodos de investigación son varios, y aunque la tecnología avanza cada año, lo que está permitiendo estudiar aspectos nuevos de los humanos prehistóricos y sus vidas, los restos pendientes de analizar son numerosos, incluyendo piezas descubiertas hace veinte años por el equipo que formó el profesor Emiliano Aguirre.

Por otra parte, aunque los trabajos del yacimiento de Galería están finalizados, los de la Dolina llevarán decenios. Y en la Sima de los Huesos no se conoce la extensión del depósito de fósiles, aunque todo indica que es enorme. Sólo entre estos dos lugares, decenas de arqueólogos y paleoantropólogos tienen trabajo asegurado para los próximos años. En la Trinchera del Ferrocarril, cerca de Galería y Dolina, hay un relleno de 15 metros repleto de restos de fauna con algunas piezas de industria lítica, conocido como Sima del Elefante. Las dataciones de varias costras que asoman en el corte y la fauna recuperada indican que los niveles bajos son muy antiguos, tal vez más que los de Dolina. Y sin salir de la Trinchera, se cree que algunas pequeñas cavidades laterales, como la Cueva Peluda o la Cueva de los Zarpazos, puedan ofrecer datos importantes.

Por si esto fuera poco, aún quedan más cuevas en las cercanías. Los yacimientos excavados están todos en el flanco suroeste de la Sierra, pero hay otra serie de cuevas orientadas hacia la Sierra de la Demanda, “que son extremadamente prometedoras”, según los investigadores. Una de las más importantes es la Cueva del Mirador, así llamada porque domina el punto más estrecho del Valle, entre la Sierra y los Páramos, al Sur. El Mirador es hoy apenas una pequeña sala, pero podría contener hasta 30 metros de sedimentos ricos en restos. Quizá sea en el Mirador donde se oculten los grandes desconocidos de Atapuerca: los Neandertales, que todavía no han sido hallados en las excavaciones.

Asimismo, se sabe que la Sierra fue ocupada intensamente en algunos periodos del Neolítico y la Edad del Bronce. Los dólmenes cercanos a la población de Atapuerca, las excavaciones del Portalón de Cueva Mayor y el yacimiento de la Galería del Sílex así lo atestiguan, por lo que también queda mucho por hacer en estos periodos de la Prehistoria reciente.

Extraído de Consumer.es

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Enlaces de interés:

El primer europeo en Atapuerca tiene 1,2 millones de años

El diente del primer europeo, encontrado en Atapuerca. (Foto: Jordi Mestre/IPHES)
El europeo más viejo de la Historia nació en Burgos hace la friolera de 1,2 millones de años. Este es el último y extraordinario hallazgo que escondían los yacimientos de Atapuerca y ha salido a la luz durante la campaña de este año (2007): restos de un individuo del linaje humano que habitó en esta sierra castellana y que hacen retroceder casi medio millón de años la llegada de los primeros homínidos a este continente.

Fundación Atapuerca

Entidad sin ánimo de lucro que persigue preferentemente fines culturales y científicos vinculados a la actividad investigadora desarrollada en los yacimientos de la Sierra de Atapuerca. Uno de sus principales objetivos es conseguir que los yacimientos de Atapuerca tengan una mayor proyección científica y cultural.

Atapuerca: una Ventana al Pasado

Página de información sobre los yacimientos de la Sierra de Atapuerca, realizada por la Universidad de Burgos, que incluye temas como el entorno, la historia de los yacimientos, el equipo de investigación, publicaciones sobre el tema, noticias, visitas y enlaces de interés.
Punta de cuarcita del nivel TD-10 de Dolina (Modo 3)
Grupo Espeleológico Edelweiss (GEE)

Uno de los grupos de investigación espeleológica más antiguos de España, fundado en 1951 y con dedicación exclusiva al estudio del Karst de la provincia de Burgos, fundamentalmente a las zonas de Atapuerca, Ojo Guareña, Montes del Somo y Sierra Salvada.

Yacimientos de la Sierra de Atapuerca

Página realizada por el Patronato de Turismo de la Provincia de Burgos, e incluye información sobre cada uno de los yacimientos que componen el conjunto de Atapuerca, así como un plano de los mismos y el horario de las visitas.

Museo de la Evolución Humana (Burgos)

Proyecto del que pretende ser el primer museo interactivo del mundo dedicado a la evolución humana y que se concibe como una institución destinada a presentar al público todos los descubrimientos generados en la Sierra de Atapuerca. Tratará temas específicos (Atapuerca, los homínidos, la evolución, el origen del hombre, de la vida, etc.) y más generales (la Paleoantropología, el método científico, los fósiles, etc.). En esta página se nos informa sobre el proyecto museístico, su finalidad, sus instalaciones, su discurso expositivo, actividades, etc.

Suplemento Atapuerca

Suplemento del Diario de Burgos Digital, dedicado a los yacimientos de Atapuerca, con información sobre su historia, sobre las líneas y procesos de investigación desarrollados en los mismos, etc. Incluye entrevistas con miembros del equipo de investigación, noticias relacionadas con los yacimientos, una cronología con los acontecimientos más importantes de la investigación en Atapuerca, mapas de los yacimientos, un diccionario, un árbol genealógico del Homo antecesor y un apartado de bibliografía.

Los Yacimientos de la Sierra de Atapuerca

Página divulgativa realizada por Carlos L. Sáez, aficionado  a Atapuerca y vinculado al Ayuntamiento de Ibeas de Juarros (Burgos). Incluye informaciones prácticas sobre Atapuerca (localización, alojamiento, visitas), imágenes de las campañas de excavación, un museo virtual con fotos de una exposición sobre los yacimientos, publicaciones, actividades, historia de los yacimientos, noticias, enlaces, etc.

Cátedra Atapuerca

Cátedra de la Fundación Duques de Soria, creada para asegurar en lo posible la continuidad y coordinación de las investigaciones en torno a los yacimientos paleo-antropológicos de la Sierra de Atapuerca y como marco estable para que la Fundación conceda becas anuales a jóvenes investigadores, organice un Seminario Internacional para dar a conocer los descubrimientos y avances de las campañas, y para hacer balance de la investigación.

Paleorama S.L.

Empresa especializada en Paleontología, réplicas arqueológicas, visitas a los yacimientos de Atapuerca, talleres para colegios, Arqueología experimental, etc.

AEQUA. Asociación Española para el Estudio del Cuaternario

Asociación de carácter multidisciplinar que aglutina a los científicos que investigan sobre el Cuaternario, desde varios puntos de vista (geológico, estratigráfico, neotectónico, sedimentológico, hidrológico, arqueológico, edafológico, palinológico, antracológico,  etc..).

El misterio de la Evolución Humana

Manual didáctico multimedia, realizado por J. L. Arsuaga y su equipo de la UCM y patrocinado por el  Ministerio de Educación y Cultura (Programa de Nuevas Tecnologías), que trata de explicar de forma gráfica y muy divulgativa, cuáles son las claves de la evolución del Hombre, la Paleoecología, cómo eran los primates y los primeros homínidos no humanos, el origen y dispersión de los primeros humanos (del género Homo), el poblamiento de los continentes, el origen del hombre moderno, etc. Incluye bibliografía, glosario, actividades, ejercicios de auto-evaluación, recursos didácticos en Internet, etc.

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